Enfermedad celíaca, sensibilidad al gluten y autismo: ¿hay alguna conexión?

Enfermedad celíaca, sensibilidad al gluten y autismo: ¿hay alguna conexión?

El uso de la dieta libre de gluten en el autismo es controvertido (la mayoría de los estudios médicos no informan ningún beneficio). Pero algunos padres sostienen que la dieta (principalmente una variante que también elimina los productos lácteos) ha ayudado a sus niños autistas. ¿Podría funcionar la dieta porque esos niños en realidad tienen la enfermedad celíaca, y los celíacos causan los síntomas del autismo?

En la gran mayoría de los casos, desafortunadamente no es el caso, y no consumir gluten no ayudará al autismo de su hijo. Sin embargo, investigaciones recientes indican que podría haber algunos vínculos, posiblemente entre madres con enfermedad celíaca (que causa síntomas digestivos y de otro tipo) y sus niños con autismo (un trastorno del desarrollo potencialmente devastador). Además, también es posible que la sensibilidad al gluten no celíaca, una afección que aún no se conoce bien, pueda tener algún papel en el autismo.

Toda esta investigación sobre los vínculos entre la enfermedad celíaca, la sensibilidad al gluten no celíaca y el autismo es preliminar, y desafortunadamente no ofrece muchas esperanzas a los padres que buscan ayuda en este momento. Pero eventualmente, puede proporcionar algunas pistas sobre los posibles tratamientos de autismo para algunos niños, e incluso las formas de prevenir el desarrollo del autismo en primer lugar.

¿Qué es el autismo?

El trastorno del espectro autista (TEA), que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Creen que afecta a uno de cada 68 niños, genera diferencias en las habilidades sociales, el lenguaje y la comunicación.

Los síntomas del autismo generalmente aparecen cuando un niño tiene entre dos y tres años, aunque pueden ser evidentes antes.

Como puede deducirse del término espectro, el trastorno del espectro autista abarca una amplia gama de síntomas y discapacidades. Una persona con autismo leve puede tener problemas para mirar a los ojos y puede parecer que tiene poca empatía, pero podría tener un trabajo, mantener relaciones personales y vivir una vida plena.

Mientras tanto, alguien con autismo severo (también llamado autismo de bajo funcionamiento) podría no ser capaz de hablar o vivir de manera independiente como adulto.

Los investigadores médicos no creen que haya una sola causa de autismo. En cambio, creen que una combinación de factores genéticos y ambientales lleva a ciertos niños a desarrollar la enfermedad. El trastorno del espectro autista se produce en familias, lo que indica vínculos genéticos, pero otros factores, como tener padres mayores y nacer muy prematuros, también aumentan el riesgo.

No hay cura para el autismo. Los tratamientos que se ha demostrado que reducen los síntomas incluyen terapia conductual y medicamentos. Pero uno de los tratamientos frecuentemente utilizado por los padres, la dieta libre de gluten y caseína (GFCF), está estrechamente relacionada con la dieta libre de gluten utilizada para tratar la enfermedad celíaca. Eso lleva a preguntas sobre cómo las dos condiciones podrían estar relacionadas.

La enfermedad celíaca es una enfermedad autoinmune en la que el consumo de alimentos que contienen la proteína gluten (que se encuentra en los granos de trigo, cebada y centeno) hace que su sistema inmune ataque su intestino delgado. El único tratamiento actual para los celíacos es la dieta sin gluten, que detiene el ataque del sistema inmunitario al eliminar su desencadenante, el gluten.

Autismo y la dieta libre de gluten y caseína

Los padres han estado usando la dieta libre de gluten y caseína como un tratamiento de autismo durante al menos dos décadas (la caseína es una proteína que se encuentra en la leche y tiene algunas similitudes con el gluten) .

La controvertida teoría detrás del tratamiento es que los niños con trastorno del espectro autista tienen un intestino permeable que permite que fragmentos de proteínas grandes se filtren en sus tractos digestivos. El gluten y la caseína son proteínas.

Según esta teoría, las proteínas gluten y caseína, cuando se filtran del tracto digestivo, tienen un efecto similar a los opioides en el cerebro en desarrollo del niño.

Además, muchos niños en el espectro autista (más del 80 por ciento en un estudio) tienen síntomas digestivos como diarrea, estreñimiento, dolor abdominal o reflujo, que en las mentes de los padres refuerza el caso de algún tipo de intervención dietética.

Sin embargo, la verdad es que hay poca evidencia para respaldar este tratamiento: una revisión de los principales estudios sobre la dieta de GFCF en el autismo encontró solo un pequeño efecto en los síntomas autistas. Aún así, algunos padres sostienen que la dieta GFCF ha ayudado a sus hijos (en algunos casos dramáticamente), y algunos médicos alternativos siguen recomendando. Esto ha llevado a algunos a especular sobre una posible conexión con la enfermedad celíaca.

La enfermedad celíaca en niños con autismo

¿Podrían algunos niños con autismo también tener la enfermedad celíaca, y podría explicar el éxito que algunos padres informan tener con la dieta libre de gluten y caseína? Los estudios han sido mixtos en este punto, aunque hay al menos un caso documentado de un niño autista que se recupera del autismo después de haber sido diagnosticado con la enfermedad celíaca y comenzar la dieta libre de gluten.

El niño autista que se recuperó después de que le diagnosticaron celiaquía y se fue sin gluten tenía cinco años al momento de su diagnóstico. Los médicos a cargo de su cuidado escribieron que las deficiencias nutricionales resultantes del daño intestinal de la enfermedad celíaca pueden haber sido responsables de sus síntomas autistas.

Sin embargo, no hay mucha evidencia adicional en la literatura médica para los casos de enfermedad celíaca disfrazados de autismo. El estudio más grande hasta la fecha, realizado en Suecia utilizando el registro nacional de salud de ese país, encontró que las personas con trastorno del espectro autista no tenían más probabilidades de recibir posteriormente un diagnóstico de enfermedad celíaca (que requiere una endoscopia para mostrar daño al intestino delgado).

Sin embargo, el estudio también encontró que las personas con autismo tenían tres veces más probabilidades de tener análisis de sangre celíaca positivos-lo que indica una respuesta del sistema inmune al gluten-pero ningún daño en el intestino delgado (lo que significa que no tenían la enfermedad celíaca).

Los autores especularon que las personas con una respuesta del sistema inmune al gluten pero con pruebas negativas para la enfermedad celíaca pueden tener sensibilidad al gluten no celíaca, una condición que no se entiende bien pero que los investigadores notaron que se ha relacionado con trastornos psiquiátricos como esquizofrenia.

De hecho, otro estudio, dirigido por investigadores de la Universidad de Columbia, concluyó que el sistema inmunológico de algunos niños con autismo parecía estar reaccionando al gluten, pero no de la misma manera que el sistema inmunológico de las personas con enfermedad celíaca reacciona al gluten. Los investigadores instaron a tener precaución con los hallazgos, diciendo que los resultados no necesariamente indican la sensibilidad al gluten en esos niños, o que el gluten estaba causando o contribuyendo al autismo. Sin embargo, dijeron que la investigación futura podría apuntar a estrategias de tratamiento para personas con autismo y esta aparente reacción al gluten.

Autismo y autoinmunidad

¿Podría haber algún otro vínculo entre el autismo y la enfermedad celíaca relacionada con el autoinmunidad relacionada con el gluten? Tal vez. Los estudios médicos indican que puede haber una conexión entre las condiciones autoinmunes en general y el autismo, específicamente entre las madres con afecciones autoinmunes (incluida la enfermedad celíaca) y el autismo en sus hijos.

La investigación ha demostrado que las personas con antecedentes familiares de enfermedades autoinmunes (recuerde, la enfermedad celíaca es una enfermedad autoinmune) tienen más probabilidades de tener un diagnóstico de autismo. Un estudio encontró que las madres que tenían enfermedad celíaca tenían tres veces el riesgo normal de tener un hijo con autismo. No está claro por qué fue así; los autores especularon que ciertos genes podrían ser los culpables, o posiblemente que los niños estuvieron expuestos a los anticuerpos de sus madres durante el embarazo.

En última instancia, si la ciencia pudiera identificar con precisión un subconjunto de mujeres que estaban en riesgo de dar a luz a un niño autista debido a anticuerpos específicos, los investigadores podrían explorar formas de calmar la respuesta del sistema inmunitario durante el embarazo y quizás incluso prevenir algunos casos de autismo. Sin embargo, estamos lejos de un resultado así en este momento.

Una palabra de Verywell

El autismo es una condición devastadora, y es comprensible que los padres quieran hacer todo lo posible para ayudar a sus hijos. Pero aunque la evidencia que apunta a una posible respuesta del sistema inmune al gluten en algunos niños es interesante, es demasiado preliminar para ofrecer estrategias de tratamiento en el mundo real.

Si su hijo tiene síntomas digestivos (como hacen muchos niños con autismo), el médico de su hijo puede señalar posibles causas y tratamientos. Si su familia padece la enfermedad celíaca y su hijo autista tiene síntomas de la enfermedad celíaca, podría considerar la posibilidad de realizar pruebas para detectar la enfermedad celíaca. En este momento, desafortunadamente, no hay pruebas disponibles para la sensibilidad al gluten no celíaca, pero si crees que la dieta libre de gluten podría ayudar a tu hijo autista, habla con tu médico sobre los pros y los contras de la dieta.

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