Síntomas, causas y tratamientos de narcolepsia

Síntomas, causas y tratamientos de narcolepsia

La narcolepsia es uno de los trastornos del sueño menos comprendidos. Puede provocar síntomas profundamente discapacitantes, que van desde ataques repentinos de somnolencia a debilidad, llamados cataplejía, que conducen al colapso completo.

Aunque raro, ¿qué es la narcolepsia? Amplíe su comprensión de la narcolepsia explorando los síntomas, las causas, el diagnóstico y los tratamientos del trastorno.

Síntomas y características de la narcolepsia

La narcolepsia es una afección neurológica que ocasiona somnolencia diurna excesiva y otros síntomas debido a la falta de regulación de los estados de sueño y vigilia. Esta falla resulta en transiciones abruptas de un estado a otro. Esto puede conducir a una debilidad repentina cuando está despierto (llamado cataplexia) o incluso parálisis completa, como normalmente ocurriría para evitar que una persona actúe de acuerdo con sus sueños. Desafortunadamente, cuando esto ocurre en momentos inapropiados, puede causar lesiones.

Además, las personas con narcolepsia pueden experimentar alucinaciones intensas durante la transición al sueño (llamadas alucinaciones hipnagógicas) ya que el cerebro genera sueños mientras el narcoléptico permanece despierto.

Aunque solo una de cada tres personas con narcolepsia tendrá los cuatro síntomas, estas cuatro características definitorias son características del trastorno. No se conoce la presencia de cataplejía en ningún otro trastorno, por lo que su presencia es muy útil para identificar la narcolepsia como la causa de los otros síntomas.

Prevalencia de narcolepsia

La narcolepsia fue descrita por primera vez por el médico francés Jean Gelineau en 1880. Ahora se cree que afecta a aproximadamente 1 de cada 2.000 personas. Los síntomas de la narcolepsia generalmente comienzan en la adolescencia o al comienzo de los veinte años, pero rara vez se presentan primero en los niños o incluso en los ancianos. Afecta a los hombres tan comúnmente como a las mujeres.

Puede haber alguna variación étnica, ya que es bastante poco común entre los judíos israelíes (con una prevalencia de solo 0.002 por ciento) y ocurre con relativa frecuencia entre los japoneses (con una prevalencia de 0.15 por ciento). Un estudio de 18,000 personas en cinco países europeos encontró una prevalencia estimada de 0.047 por ciento.

Puede haber un componente genético del trastorno, ya que la narcolepsia se puede encontrar con mayor frecuencia entre los familiares de las personas que padecen este trastorno. Sin embargo, el medio ambiente también parece tener un papel importante (solo el 25 por ciento de los gemelos idénticos tendrán el trastorno).

Causas de la narcolepsia

La narcolepsia parece ocurrir debido a la pérdida de la hipocretina química en un área del cerebro llamada hipotálamo. Las células nerviosas (o neuronas) en el cerebro que dependen de este químico regulan el sueño y el estado de alerta. Se cree que la hipocretina promueve la vigilia y mantiene el tono muscular normal, por lo que tiene sentido que su pérdida conduzca a la debilidad repentina que se observa en la cataplejía.

Se cree que el sistema inmune del cuerpo, que generalmente es responsable de combatir las infecciones, puede volverse en contra de las neuronas que contienen hipocretina. En narcolépticos, los estudios han demostrado que del 85 al 95 por ciento de estas neuronas se pierden.

Cuando estas células están dañadas, hay transiciones frecuentes e inapropiadas entre el sueño y la vigilia.

La narcolepsia también puede ser causada por lesiones raras dentro del cerebro que se producen a causa de tumores, derrames cerebrales u otros insultos.

Diagnóstico y tratamiento de la narcolepsia

Si cree que puede padecer narcolepsia, es importante que hable con su médico y un especialista en sueño. Después de una evaluación y examen cuidadosos, es posible que deba someterse a otras pruebas para establecer el diagnóstico de narcolepsia. En general, estas pruebas incluirán un estudio de sueño nocturno llamado polisomnograma y un estudio al día siguiente denominado prueba de latencia múltiple del sueño (MSLT).

Además, puede haber pruebas de laboratorio (incluida una prueba genética). Si sus estudios de sueño son negativos, pero aún existe una fuerte sospecha de narcolepsia, puede ser importante analizar el líquido cefalorraquídeo para detectar los productos químicos de la orexina (o hipocretina).

No hay cura para la narcolepsia, pero los tratamientos pueden ayudar a aliviar algunos de los síntomas. La somnolencia diurna excesiva se puede aliviar con estimulantes como Ritalin, Provigil y Nuvigil. Un medicamento llamado Xyrem (oxibato de sodio) puede tratar efectivamente la somnolencia y la cataplejía.

Si tiene narcolepsia, es mejor que revise las opciones de tratamiento con su médico para asegurarse de que se selecciona el medicamento apropiado para controlar sus síntomas particulares.

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