La diferencia entre enfermedades contagiosas y transmisibles

La diferencia entre enfermedades contagiosas y transmisibles

Aunque las palabras infeccioso y contagioso a menudo se usan indistintamente para describir enfermedades, en realidad significan dos cosas muy diferentes.

Enfermedad infecciosa

En pocas palabras, una enfermedad infecciosa es una enfermedad que puede causar una infección. Es decir, cuando un microorganismo ingresa a su cuerpo y se pone cómodo. Para las bacterias u hongos, esto significa dividir y desarrollar nuevas células a un ritmo exponencial.

Los virus, por otro lado, tienen un obstáculo adicional para ingresar a las células humanas y hacerse cargo de sus centros de control para que puedan hacer más de sí mismos. Independientemente del agente o mecanismo, el efecto es interno: los patógenos entran en su cuerpo y se diseminan por todos lados. A veces, esto puede provocar síntomas. A veces no es así.

Infecciones invisibles

El virus del papiloma humano es un ejemplo de un patógeno que puede causar una infección pero no necesariamente los síntomas. Casi todos los adultos en los Estados Unidos se infectarán con el VPH, pero la mayoría ni siquiera se da cuenta. Si bien el virus puede provocar verrugas genitales o cáncer en algunas personas, la gran mayoría de las veces no causa ningún síntoma. Su cuerpo puede eliminar la infección sin que usted se enferme, pero podría contagiarla a otros.

Enfermedad contagiosa

Una enfermedad contagiosa es contagiosa. El efecto es externo. Si alguien contrae la enfermedad, puede enfermarse y propagar el patógeno, ya sea un resfriado, un virus o algún otro agente causante de la enfermedad, a la siguiente persona.

Esto puede provocar brotes pequeños y aislados o pandemias a gran escala.

Un ejemplo de esto ocurre cada año en los Estados Unidos desde aproximadamente octubre hasta mayo: la gripe. A medida que los virus de la gripe se transmiten de persona a persona y a través de objetos contaminados, el virus se propaga por todas partes. Por cada persona con gripe, otras de una a dos más probablemente se infectarán si no son inmunes.

Este índice de qué tan rápido se puede propagar un patógeno se llama número reproductivo básico, o R0, y depende de una amplia variedad de factores, incluyendo cómo el microbio viaja a nuevas personas.

Métodos de transmisión

La naturaleza no tiene escasez de creatividad en cómo los patógenos pueden viajar a través de una población. Estos son solo algunos de los métodos más comunes que utilizan los microbios para propagarse.

Persona a persona

Los patógenos que van de una persona a otra pueden transmitirse de varias maneras, como a través de pequeñas gotas respiratorias como tos o estornudos, actividad sexual, contacto con sangre o de madre a hijo durante el embarazo, el nacimiento, o amamantando.

Una enfermedad activa en la que esté estornudando o tosiendo mucho puede darle al microbio más oportunidades para propagarse, pero no es necesario que tenga síntomas para contagiarse. Ni siquiera tienes que estar cerca. El sarampión, por ejemplo, puede transmitirse hasta cuatro días antes de que incluso se desarrolle la erupción reveladora, y el virus puede permanecer en el aire hasta dos horas después de haber salido de la habitación.

Vectores

Algunos microbios no se transmiten de persona a persona, sino a lo largo de una ruta más tortuosa persona-vector-persona. Responsable de millones de enfermedades cada año, los mosquitos son uno de los vectores más comunes del mundo.

La malaria, por ejemplo, se transmite por los mosquitos que se infectan después de morder a alguien con la enfermedad, y luego, a su vez, pasan el parásito a la siguiente persona que muerden.

La presencia de mosquitos por sí sola no es suficiente para propagar enfermedades. Ellos son simplemente el pase. Si no hay personas con malaria, los mosquitos no pueden transmitir la enfermedad.

Fomites

Algunas enfermedades ni siquiera necesitan un ser vivo para infectar a nuevas personas, solo una superficie para colgar. Una de las razones por las que el lavado de manos es tan importante para prevenir enfermedades es porque hay una tonelada de objetos que tocamos todos los días y que están llenos de gérmenes que pueden enfermarlo.

Durante la temporada de resfriados y gripe, limpiarse la nariz con goteo y tocar el pomo de una puerta es una forma común de que los virus salten a la siguiente persona. Cuando te pones detrás de ellos para abrir la misma puerta, los virus entran en tu piel y esperan la oportunidad de entrar en tu cuerpo, a menudo cuando te tocas la nariz o te frotas los ojos.

Alimentos o agua contaminados

Una manera particularmente grosera de viajar los gérmenes es a través de la ruta fecal-oral, es decir, a través de alimentos o agua que está contaminada por materia fecal, es decir, caca. El alimento o el agua potable pueden contaminarse si las personas infectadas no se lavan las manos antes de preparar los alimentos o si no tienen un saneamiento adecuado cuando van al baño. Esta es una razón frecuente de intoxicación alimentaria.

Infeccioso pero no transmisible

Aunque todas las enfermedades contagiosas son infecciosas, no todas las infecciones son transmisibles. El tétanos, por ejemplo, puede causar una infección, pero una persona con tétanos no puede contagiar a otras personas. Las bacterias viven en la suciedad y el polvo, y se introducen en su cuerpo a través de abrasiones como cortes, restos o pinchazos. Si bien el agente patógeno puede provocar una infección y enfermedad muy grave en las personas, casi nunca causará una pandemia mundial.

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