Panorama general del cáncer de páncreas

El cáncer de páncreas es infrecuente, pero como la mayoría de estos cánceres se encuentran en etapas avanzadas en el momento del diagnóstico, es la cuarta causa de muerte relacionada con el cáncer en los Estados Unidos. Los síntomas pueden incluir ictericia indolora, dolor abdominal, pérdida de peso y, a veces, la aparición inesperada de diabetes. Las pruebas como la TC y la ecografía endoscópica se usan para diagnosticar la afección.

Las opciones de tratamiento incluyen cirugía, quimioterapia, terapias dirigidas, radioterapia y ensayos clínicos.

Comprender el páncreas

El páncreas es un órgano que mide aproximadamente seis pulgadas de largo, dos pulgadas de ancho y tiene la forma de una pera delgada de lado. El extremo más ancho del páncreas se llama cabeza, mientras que la sección media se llama cuerpo y el extremo angosto la cola. Los cánceres son más comunes en la cabeza.

El páncreas está acunado detrás del estómago frente a la columna vertebral. No se puede sentir durante un examen físico, ya que está rodeado de otros órganos, como el estómago, el hígado, el bazo, la vesícula biliar y el intestino delgado, por lo que el diagnóstico y la cirugía son un desafío.

El páncreas consiste en dos tipos de células que pueden dar lugar a los tipos de cáncer. La mayoría de los cánceres (adenocarcinomas) comienzan en células conocidas como células exocrinas que son responsables de producir enzimas pancreáticas. Estas enzimas se secretan en el intestino para ayudar a digerir proteínas, carbohidratos y grasas.

Mucho menos comunes son los cánceres (tumores neuroendocrinos) que surgen en las células endocrinas. Estas células producen hormonas como la insulina, el glucagón y la somatostatina que regulan los procesos que van desde el azúcar en la sangre hasta la cantidad de ácido en el estómago.

Este resumen se enfoca en el cáncer de páncreas primario.

Síntomas

Los primeros síntomas del cáncer de páncreas pueden ser sutiles y vagos, y pueden descartarse fácilmente como debidos a otra afección menos grave.

Algunos signos de advertencia potenciales incluyen:

  • Color amarillento de la piel y el blanco de los ojos (ictericia) debido a la acumulación de bilirrubina
  • Pale, heces de tipo arcilloso, orina oscura y picazón, también ocurren debido a la acumulación de bilirrubina en la sangre
  • Dolor abdominal superior que puede irradiarse a la espalda
  • Pérdida de peso involuntaria
  • Náuseas, vómitos o diarrea
  • Pérdida del apetito
  • El inicio inesperado de diabetes en una persona que no tiene factores de riesgo

Síntomas de tumores pancreáticos raros (tumores neuroendocrinos) a menudo se relacionan con las hormonas que producen y pueden incluir síntomas como los que se encuentran con niveles bajos o elevados de azúcar en la sangre o niveles elevados de azúcar en la sangre.

Todos estos síntomas justifican una evaluación médica exhaustiva, y una segunda opinión, si no obtiene respuestas que tengan sentido para usted.

Causas y factores de riesgo

Aunque los investigadores no están seguros de qué causa exactamente la enfermedad, existen factores de riesgo para el cáncer de páncreas que se han identificado:

  • Edad: la mayoría de los cánceres de páncreas ocurren en personas mayores de 55 (aunque pueden ocurrir en gente joven también).
  • Raza: los negros tienen tasas más altas de cáncer de páncreas que otros grupos étnicos. El riesgo también es mayor en las personas con ascendencia judía asquenazí, aunque se cree que está relacionado con una alta tasa de mutaciones del gen BRCA2.
  • Sexo: las tasas de incidencia y mortalidad son ligeramente más altas en los hombres que en las mujeres.
  • Fumar cigarrillos: este es un factor de riesgo significativo (fumar aumenta el riesgo de muchos cánceres) y se cree que es responsable de hasta un tercio de los cánceres de páncreas.
  • Enfermedad avanzada de las encías (periodontitis) y pérdida total de dientes (edentulidad)
  • Antecedentes familiares de cáncer de páncreas o ciertos síndromes genéticos: se cree que son la causa del 5 al 10 por ciento de estos cánceres.
  • Antecedentes personales de diabetes
  • Inflamación crónica del páncreas (pancreatitis)
  • Uso prolongado y excesivo del alcohol, especialmente cuando se combina con el hábito de fumar
  • Obesidad: Se cree que el sobrepeso u obesidad es responsable de aproximadamente uno de cada ocho de estos cánceres.

Diagnóstico

El diagnóstico de diagnóstico de cáncer de páncreas comienza con una historia cuidadosa que busca factores de riesgo y un examen físico que busca evidencia de ictericia, masa abdominal o pérdida de peso.

Los estudios de imagen son el pilar principal del diagnóstico, especialmente las tomografías computarizadas diseñadas para buscar cáncer de páncreas (protocolo pancreático de tomografía computarizada). Los ultrasonidos abdominales regulares pueden ser útiles para descartar otros problemas abdominales, pero son limitados en el diagnóstico del cáncer de páncreas debido al gas en los intestinos.

En su lugar, la ecografía endoscópica, en la cual un tubo con una punta de ultrasonido se coloca a través de la boca y se pasa por la parte inferior del estómago o la parte superior del intestino delgado, puede ser una herramienta útil. Otras pruebas de imagen que se utilizan a veces incluyen CPRE (colangiopancreatografía retrógrada endoscópica) y resonancia magnética.

No siempre se necesita una biopsia para realizar el diagnóstico, pero cuando ocurre (por ejemplo, si se está considerando la cirugía) hay dos opciones principales: aspiración con aguja fina y biopsia laparoscópica.

Los análisis de sangre no son específicos del cáncer de páncreas, pero pueden ser útiles cuando se combinan con otros hallazgos. Si hay ictericia, las pruebas para determinar los diferentes tipos de bilirrubina son útiles.

Con base en los resultados de las pruebas de imagen y otros hallazgos, estos cánceres se les asigna una etapa entre 0 (precancerosa) y la etapa 4 o se clasifican como cáncer metastásico.

Tratamiento

Las opciones de tratamiento para el cáncer de páncreas dependen de la etapa de la enfermedad y la ubicación del cáncer en el páncreas.

Para cánceres en etapa temprana, especialmente aquellos en la cabeza del páncreas, la cirugía ofrece la posibilidad de curar la enfermedad. Desafortunadamente, solo del 15 al 20 por ciento de las personas son candidatas para la cirugía (para el resto, el cáncer se ha diseminado demasiado para la cirugía como para mejorar la supervivencia).

El procedimiento más común que se realiza se conoce como procedimiento de Whipple e implica extirpar la cabeza del páncreas, el conducto biliar común, parte del estómago, parte del intestino delgado, el bazo y los ganglios linfáticos cercanos. Existen variaciones en el procedimiento, incluida la cirugía que extirpa todo el páncreas, pero esto se realiza con menos frecuencia. Estas son cirugías muy importantes y es imperativo asegurarse de que la cirugía sea factible (como con una biopsia laparoscópica y otras pruebas).

La quimioterapia que usa una combinación de medicamentos proporciona solo una mejora modesta en la supervivencia a corto plazo, pero puede ser más efectiva cuando se combina con tratamientos como terapia dirigida y / o radioterapia. Therap Las terapias dirigidas son tratamientos más nuevos que apuntan a anormalidades específicas en el crecimiento de cánceres. Un medicamento, Tarceva (erlotinib), es útil para algunas personas, la mayoría de las veces en combinación con quimioterapia.

Los ensayos clínicos están analizando combinaciones de los tratamientos anteriores, así como enfoques más nuevos, como la inmunoterapia.

Afrontamiento

Si usted o su ser querido son diagnosticados con cáncer de páncreas, tómese un tiempo para aprender sobre su enfermedad y tomar parte activa en su cuidado como su propio defensor. Hacerlo no solo ayuda a reducir la ansiedad, sino que también puede marcar una diferencia en los resultados para algunas personas.

Algunas sugerencias que pueden ayudar:

Tómese un momento para aprender sobre cómo investigar su cáncer en línea.

  • Considere obtener una segunda opinión, preferiblemente en uno de los centros de cáncer designados por el National Cancer Institute más grandes.
  • Hable con su oncólogo sobre cualquier ensayo clínico que pueda ser adecuado para usted, o considere consultar uno de los servicios gratuitos de coincidencia de ensayos clínicos que brindan navegadores de enfermería que pueden adaptar su situación particular a ensayos clínicos en cualquier parte del mundo.
  • Algunas personas también encuentran útil involucrarse en un grupo de apoyo. Si dicho grupo no está disponible en su área, que puede ser el caso, ya que el cáncer de páncreas es relativamente poco común, las comunidades de apoyo en línea pueden ser una buena manera de encontrar a otras personas que enfrentan los mismos desafíos que usted.

Póngase en contacto con familiares y amigos y permítales que lo ayuden. Cáncer realmente toma un pueblo. Muchos centros oncológicos también ofrecen opciones de apoyo emocional, que van desde asesoría sobre el cáncer hasta equipos de cuidados paliativos que se dirigen a toda la persona, cuerpo, mente y alma. Aproveche cualquiera de estas opciones que cree que podrían ser útiles. A veces, lo más valiente que las personas pueden hacer es admitir que necesitan ayuda y apoyo extra.

Una palabra de Verywell

Si usted o un ser querido ha sido diagnosticado con cáncer de páncreas, o cree que puede tener los síntomas, no hay duda de que puede estar muy preocupado. El cáncer de páncreas tiene una reputación que la mayoría conoce. Sin embargo, así como los tratamientos están mejorando para otros cánceres, también se está progresando en esta enfermedad. Algunos centros médicos grandes ahora están haciendo cirugía para cánceres que anteriormente se consideraban inoperables. E incluso con la enfermedad avanzada, los tratamientos más nuevos como la terapia dirigida y la inmunoterapia pueden estar cambiando la cara del cáncer de páncreas, como lo han hecho con algunos otros cánceres.

Aunque los tratamientos no son lo que deseamos que sean hoy, la oncología ha recorrido un largo camino en el manejo de los síntomas y las preocupaciones relacionadas con el cáncer para que la gente pueda aprovechar al máximo su tiempo con familiares y amigos sin importar cuánto el tiempo queda.

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