Panorama general de la fiebre amarilla

La fiebre amarilla es causada por un flavivirus, que se transmite por mosquitos en África y América del Sur, particularmente en áreas con bosques densos o selvas. La enfermedad parecida a la gripe puede causar síntomas como fiebre, escalofríos y dolores en el cuerpo de tres a seis días a partir de la infección, y generalmente no es necesario el tratamiento. Sin embargo, entre el 10 y el 15 por ciento de las personas infectadas, puede volverse grave y causar fiebre alta, ictericia y otras preocupaciones.

La fiebre amarilla puede ser fatal.

Historia, impacto y alcance

A lo largo de los años, la fiebre amarilla se ha controlado mejor que en el pasado, en gran parte porque hay una vacuna para protegerse contra ella. Aún así, la OMS estima que aproximadamente 84,000 a 170,000 personas se infectan con la fiebre amarilla cada año. Se cree que muchos casos no se detectan, por lo que el impacto total de la enfermedad no está claro.

Hasta 29,000 a 78,000 personas mueren de la enfermedad por año en todo el mundo.

La fiebre amarilla está presente en regiones geográficas donde el virus y el mosquito pueden sobrevivir. Esto depende en gran medida del clima y la presencia de un entorno selvático.

En la mayoría de Sudamérica, el virus no causa brotes en las ciudades. Se encuentra solo en regiones muy específicas, generalmente en áreas remotas de la selva o el bosque, donde el virus se propaga en los animales.

Allí, se centra en el Amazonas, principalmente en Brasil, llegando a Perú, Ecuador, Bolivia, Colombia, Venezuela y Argentina.

Los países en riesgo también incluyen Panamá, Trinidad y Tobago, Guayana Francesa, Guyana, Paraguay y Suriname.

Pero alrededor del 90 por ciento de la fiebre amarilla se cree que ocurre en África, donde ocurren la mayoría de las muertes por la infección. Se encuentra en África occidental y central, así como en algunas partes de África oriental.

Los países africanos para los cuales existe riesgo de fiebre amarilla incluyen: Angola; Benin; Burkina Faso; Burundi; Camerún; República Centroafricana; Chad; República del Congo; Costa de Marfil; República Democrática del Congo; Guinea Ecuatorial; Etiopía; Gabón; Gambia; Ghana; Guinea; Guinea-Bissau; Kenia; Liberia; Mali; Mauritania; Níger; Nigeria; Ruanda; Senegal; Sierra Leona; Sudán; Sudán del Sur; Togo y Uganda.

En 2016, hubo un brote en la capital de Angola, donde más de 200 personas murieron a causa de la infección. El virus se propagó en la capital y en la mayoría de las provincias del país. Si bien no se considera endémico en Asia, los viajeros y los trabajadores han regresado a su hogar en China desde Angola con el virus.

El virus solía extenderse mucho más geográficamente que ahora. Primero llegó a los Estados Unidos a fines del siglo XVII. Se cree que ha sido provocado por el tráfico humano entre África y las Américas cuando los mosquitos y el virus fueron llevados junto con personas que habían vivido en áreas endémicas. Llegó tan al norte como Boston, Nueva York y Filadelfia, y permaneció en las ciudades del sur hasta fines del siglo XIX. El virus también se propagó por el comercio a puertos europeos tan al norte como Cardiff y Dublín, aunque países como Grecia estaban en mayor riesgo.

Síntomas

Para la mayoría de las personas, la fiebre amarilla causa una enfermedad leve o pasa desapercibida. Generalmente hay alrededor de tres a seis días entre estar expuesto al virus a través de una picadura de mosquito y enfermarse. Si tiene una enfermedad leve y nunca se pone muy enfermo, se espera que se recupere por completo. Sin embargo, para algunas personas, la fiebre amarilla causa fiebre, escalofríos, dolores, sangrado, ojos y piel amarillentos, náuseas, vómitos, confusión, shock, falla orgánica, incluso la muerte.

Para las personas que experimentan síntomas de fiebre amarilla, hay tres etapas de la enfermedad:

Infección temprana ocurre de tres a seis días después de la exposición. Puede experimentar fiebre, dolores musculares, náuseas, vómitos, mareos y fatiga.

La remisión ocurre dos o tres días más tarde. La fiebre, si está presente, disminuye y los síntomas mejoran. Esto puede durar de 24 a 48 horas. La mayoría de las personas se recupera en este punto. Alrededor del 15 por ciento de las personas infectadas con el virus tienen una enfermedad más grave.

Enfermedad grave: fiebre, náuseas y vómitos si experimenta una enfermedad grave. En las infecciones graves aparecen nuevos síntomas y signos:

  • Ictericia: muchas personas que tienen una enfermedad grave experimentan coloración amarillenta de la piel (incluidas las palmas y las plantas), el blanco de los ojos y la piel debajo de la lengua. Este síntoma le da su nombre a la fiebre amarilla.
  • Algunas personas comienzan a hematomas fácilmente o a sangrar en varios lugares del cuerpo. En particular, es posible que note sangrado por la nariz, otras membranas mucosas o un sitio intravenoso, o puede ver sangre en el vómito.
  • Los recuentos de glóbulos blancos pueden ser bajos, lo que significa que hay menos células inmunes durante una infección.
  • Los análisis de sangre pueden mostrar que el hígado está dañado, lo que puede detectarse por la presencia de enzimas hepáticas elevadas en la sangre. Esto puede ocurrir antes de que se desarrolle la ictericia.
  • Si la infección mejora, se espera que las enzimas hepáticas aumenten hasta la segunda semana de la enfermedad y luego comiencen a descender hacia la normalidad.
  • Quienes se recuperan producen anticuerpos que luchan contra el virus a medida que desaparece. El virus dura más en la sangre en aquellos que se enferman mucho.
  • Una enfermedad grave puede causar síntomas de confusión y, en última instancia, falla de un órgano.

Aproximadamente entre el 20 y el 50 por ciento de las personas con una enfermedad grave pueden morir.

Causas

La fiebre amarilla es causada por un flavivirus, un virus de ARN monocatenario propagado por el mosquito Aedes aegypti. Este mosquito, que también causa Zika y Dengue es, de hecho, llamado el mosquito de la fiebre amarilla. El virus de la fiebre amarilla también puede transmitirse por otros mosquitos, el Aedes africanus en África o los mosquitos Haemagogus y Sabethes en Sudamérica.

Los mosquitos transmiten el virus al alimentarse de la sangre de una persona infectada u otro primate, como un mono, y luego muerden a otra persona u otro primate. Un mosquito puede detectar el virus si consume sangre infectada justo antes de que el ser humano o el animal desarrolle fiebre y hasta cinco días después.

Ciclos de transmisión

El virus tiene tres ciclos de transmisión diferentes: jungle (sylvatic), inter-mediate (savannah) y urbano. Los efectos de la infección son los mismos ya sea que se transmitan en cualquiera de estos ciclos.

Cuando la fiebre amarilla se propaga en la jungla, en gran medida se propaga sin humanos. En cambio, se propaga de los primates no humanos (como un mono) a los primates no humanos por los mosquitos. Si las personas visitan el área de la jungla (por ejemplo, para la minería, la caza o el turismo), también pueden ser picados por un mosquito y enfermarse.

En el ciclo intermedio (también llamado el ciclo de la sabana), la fiebre amarilla se propaga regularmente entre los monos y los humanos a través de los mosquitos en las áreas al borde de las áreas de la selva. Puede propagar mono a humano, mono a mono, humano a humano o humano a mono.

En el ciclo urbano, la fiebre amarilla se propaga principalmente entre las personas a través de mosquitos que viven en áreas urbanas. Por lo general, comienza cuando alguien que ha sido infectado con el virus regresa de un área de la jungla. Puede provocar brotes repentinos y grandes en áreas urbanas abarrotadas.

Diagnóstico

El diagnóstico de fiebre amarilla se basa en la historia clínica de la exposición a una picadura de mosquito en una región endémica, así como en un historial de síntomas. Hay algunas pruebas que pueden apoyar o confirmar el diagnóstico de fiebre amarilla.

  • Prueba de anticuerpos: Esta prueba es la prueba de diagnóstico más establecida para la fiebre amarilla. Busca la presencia de proteínas inmunes a la fiebre amarilla en su sangre, lo que indica que está luchando o ha combatido eficazmente la infección. Sin embargo, su cuerpo puede tardar varios días en producir suficientes anticuerpos para poder ser detectado. Es posible que deba esperar hasta dos semanas para obtener sus resultados.
  • Prueba de PCR viral: Las pruebas de PCR pueden detectar el material genético del virus en su sangre. Una prueba de PCR positiva indica que tiene el virus en su cuerpo, por lo que se considera un indicador más fuerte de la infección actual que una prueba de anticuerpos. Una limitación importante: el ARN viral es detectable temprano después de la infección, pero no es fácilmente detectable después de varios días de infección. Esto significa que puede obtener un resultado de prueba de PCR negativo incluso si tiene la infección.
  • Examen de orina: Un examen relativamente nuevo puede detectar la PCR viral en la orina, haciendo que el diagnóstico sea más práctico. Sin embargo, esta prueba, aunque prometedora, aún no se usa ampliamente.

Tratamiento

No existe un tratamiento antiviral específico para la fiebre amarilla. Sin embargo, la enfermedad puede volverse bastante grave y las complicaciones relacionadas pueden requerir atención médica. El tratamiento de la fiebre amarilla debe supervisarse y llevarse a cabo en un hospital, no en el hogar. Esto puede incluir:

  • Prevención del sangrado: Debido al riesgo de sangrado, generalmente se deben evitar los medicamentos que lo inducen, como la aspirina, el ibuprofeno y el naproxeno.
  • Hidratación: Puede ser necesario mantener la hidratación durante la enfermedad con líquidos orales o IV, especialmente si tiene vómitos o presión arterial baja.
  • Control de la fiebre: En general, la fiebre amarilla se asocia con fiebres de bajo grado. Pero si la fiebre aumenta más de lo esperado, es posible que necesite medicamentos para bajar la temperatura.
  • Dolor: Si siente dolor muscular o malestar generalizado, puede tratarse con analgésicos inyectados orales.
  • Soporte para la presión sanguínea: Para quienes están en estado de shock, lo que ocurre cuando la presión arterial es extremadamente baja, la presión arterial se puede elevar con medicamentos que constriñen los vasos sanguíneos, a menudo denominados presores.
  • Manejo de la insuficiencia orgánica: Cuando la fiebre amarilla causa insuficiencia orgánica, estos órganos necesitan apoyo mientras mejora la infección. Por ejemplo, se puede necesitar un ventilador para ayudar con la respiración; puede requerirse diálisis para hacer el trabajo de los riñones.

Prevención

Debido a que la fiebre amarilla ha existido por un tiempo, la transmisión del virus se entiende bien. Estas son algunas formas efectivas de prevenir la infección:

  • Vacunación: Algunas personas recomiendan la vacunación. Si vives en un área endémica, es posible que ya seas inmune a la infección y debes seguir las recomendaciones oficiales con respecto a la vacunación para ti y tus hijos. Si viaja a un área donde la fiebre amarilla es endémica, es probable que necesite vacunarse. Por lo general, las vacunas para viajeros no están ampliamente disponibles, y es posible que necesite programar una cita en una clínica de viajes local. También es mejor planificar con anticipación, ya que debe vacunarse al menos 10 días antes de su viaje.
  • Precauciones contra los mosquitos: Si se encuentra en un área endémica, puede protegerse y proteger a sus hijos contra los mosquitos. Si bien no siempre es posible evitar por completo las picaduras de mosquitos, puedes usar capas, especialmente cuando viajas a selvas y bosques, y puedes utilizar insecticidas en aerosol. También se recomienda dormir bajo redes protectoras, incluso si va a estar en una habitación cerrada.
  • Protección de los demás: En general, debido a que el virus se puede propagar de persona a persona a través de un mosquito, se recomienda que permanezca bajo mosquiteros para evitar la propagación del virus si sabe que se ha infectado.

Una palabra de Verywell

Si viaja a un área donde la fiebre amarilla es endémica, debe tomar las precauciones recomendadas; al hacerlo, se minimizará en gran medida el riesgo de infección.

También asegúrese de familiarizarse con los síntomas comunes para que pueda buscar atención médica si se infecta. Si bien la mayoría de las personas con fiebre amarilla tienen una buena recuperación, las posibilidades de tener una son mucho más altas si se atiende profesionalmente antes de que ocurran complicaciones.

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