Cuándo preocuparse por el dolor de espalda en los niños

El dolor de espalda es una fuente bien conocida de incomodidad en los adultos, pero también se diagnostica con más frecuencia en niños y adolescentes. La mayoría de los padres no esperan que los niños sanos se quejen de dolor de espalda, un problema que las personas generalmente asocian como una dolencia de mediana edad o años posteriores. Sin embargo, la verdad es que el dolor de espalda es muy común en niños y adolescentes. Entonces, si estás preocupado, no estás solo. Aquí puede encontrar información sobre las causas del dolor de espalda y cuándo es posible que tenga que mirar más de cerca a su hijo.

¡Se ha encontrado que el dolor de espalda ocurre en niños y adolescentes a una tasa de aproximadamente 10-30 por ciento de la población cada año! Si bien puede ser inesperado para ti, el dolor de espalda probablemente no sea tan infrecuente como crees. Algunas de las razones por las cuales el dolor de espalda en los niños puede ser tan común incluyen mayor peso corporal de los niños y mayores índices de obesidad, mayor intensidad y actividades deportivas durante todo el año, y el creciente peso de las mochilas usadas por los jóvenes estudiantes en la escuela.

Algunas de las preocupaciones del dolor de espalda incluyen saber cuándo el problema podría ser más grave que una simple distensión, y saber cuándo podrían ser útiles las pruebas de imagen especializadas. El problema con las pruebas de imagen es que a menudo exponen al niño a altas dosis de radiación y es posible que no ayuden a hacer un diagnóstico. Dicho esto, hay señales de advertencia para ayudar a comprender cuándo un problema de dolor de espalda puede ser más grave en una persona más joven.

1 Señales de advertencia que debe saber

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Todos los padres cuyo hijo se queja de dolor de espalda están preocupados porque un problema más serio puede estar ocurriendo. Si bien es cierto que existen causas graves de dolor de espalda, la gran mayoría de los niños con dolor de espalda tienen síntomas que resultan de lesiones musculares o ligamentosas, sin ninguna anormalidad estructural.

Algunas de las señales de advertencia para detectar problemas más serios incluyen:

  • Dolor nocturno (especialmente el dolor que despierta a su hijo del sueño)
  • Síntomas de dolor generalizado
  • Síntomas de enfermedad generalizada (fiebre, escalofríos, malestar general, pérdida de peso)
  • Síntomas persistiendo más allá de varias semanas
  • Síntomas en niños muy pequeños
  • Dolor en las piernas, entumecimiento o debilidad

Estas señales de advertencia no necesariamente significan que hay un problema más serio, sin embargo, son una buena prueba de detección para determinar si se debe realizar más evaluación . Por ejemplo, el dolor de espalda muscular puede persistir durante meses, sin embargo, si los síntomas han estado sucediendo durante varias semanas, es mejor asegurarse de que el diagnóstico sea claro.

2 Dolor de espalda muscular

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Como se dijo, el dolor de espalda muscular es con mucho la causa más común de dolor de espalda en niños y adolescentes, y aproximadamente dos tercios de todos los niños se quejan de que el dolor de espalda finalmente se diagnostica con este tipo de lesión.

Las lesiones incluyen tensiones musculares y distensiones de ligamentos, lesiones por uso excesivo, problemas con la postura y un mal acondicionamiento de los músculos de la espalda. La mayoría de las imágenes, incluidos los rayos X, las tomografías computarizadas y las imágenes por resonancia magnética (IRM) no son útiles para hacer este diagnóstico, y estas pruebas generalmente no son necesarias a menos que existan las señales de advertencia mencionadas anteriormente. Al igual que con cualquier prueba, existen inconvenientes en las pruebas excesivas (la exposición a la radiación y las pruebas pueden conducir a otras pruebas o procedimientos innecesarios), por lo que debe consultar con su médico el valor de obtener cualquier estudio de imagen específico.

Con mayor frecuencia, el dolor de espalda muscular responderá al descanso y a las modificaciones en las actividades. Muchos tratamientos pueden proporcionar alivio transitorio y, aunque los efectos a largo plazo de los tratamientos son discutibles, generalmente son seguros. Estos tratamientos pueden incluir terapia física, tratamiento quiropráctico, programas de estiramiento (yoga) o tratamiento de masaje.

3 Fracturas de estrés

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Las fracturas por estrés pueden ocurrir en la columna vertebral. En la mayoría de los casos, estas fracturas por estrés ocurren en adolescentes, y es posible que estos adolescentes nunca sepan que ha ocurrido una lesión. Con el tiempo, los signos de la fractura por estrés pueden aparecer.

El tipo más común de fractura por estrés espinal se llama espondilólisis, una lesión en el hueso en la parte posterior de la columna vertebral. Esta lesión ocurre con mayor frecuencia en adolescentes que practican deportes que implican hiperextensión repetitiva (flexión hacia atrás) de la columna vertebral, como gimnastas y buceadores. Si la fractura por estrés se produce en ambos lados de la columna vertebral, esto puede causar inestabilidad de la columna vertebral, o una condición llamada espondilolistesis. Esta condición, también llamada deslizamiento espinal, puede provocar que la alineación de la columna vertebral cambie.

Las fracturas por estrés a menudo ponen nerviosos a niños y padres, porque estas lesiones generalmente no cicatrizan, y pueden causar síntomas en la adolescencia y en la adultez temprana. Sin embargo, la mayoría de los niños y adolescentes diagnosticados con espondilólisis son tratados no quirúrgicamente, y de hecho lo hacen mejor con tratamientos menos invasivos. La cirugía generalmente se reserva para aquellos que tienen dolor persistente incluso después de muchos meses de tratamiento no quirúrgico, o aquellos pacientes con deslices severos que conducen a la pérdida de la alineación espinal.

Los estudios a largo plazo muestran que la posibilidad de tener dolor de espalda en la adultez no cambia con la presencia de una fractura por estrés infantil. Si bien esto puede ser una fuente de problemas, la posibilidad de desarrollar dolor de espalda en la edad adulta cambia poco al tener espondilólisis cuando era niño.

4 problemas de disco

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Las hernias de disco son mucho menos comunes en niños que en adultos, pero pueden ocurrir y pueden causar síntomas graves. Cuando se produce una hernia discal de la columna vertebral, se rompe el cojín blando entre dos vértebras. Este material de disco se ve forzado a salir de su espacio normal y puede empujar contra los nervios y la médula espinal.

Los síntomas de una hernia discal pueden incluir dolor en las piernas, entumecimiento y hormigueo en las piernas, debilidad en las extremidades inferiores y dificultad para doblar o enderezar la columna vertebral. Las pruebas de MRI pueden ser útiles para diagnosticar una hernia discal, ya que los rayos X normalmente serán normales.

En los niños, el material del disco normal es flexible y elástico: tiene una capacidad mucho mejor para resistir fuerzas inusuales en la columna vertebral. A medida que envejecemos, el disco pierde su elasticidad y flexibilidad, y puede llegar a romperse. Sin embargo, incluso en la población más joven, los discos pueden romperse debido a fuerzas excesivas (lesiones traumáticas) o estructura anormal del disco, y pueden causar estos síntomas de una hernia.

En la mayoría de los casos, las hernias discales pueden tratarse sin cirugía, pero los niños y adolescentes con dolor severo o signos de lesión nerviosa significativa pueden beneficiarse de un procedimiento quirúrgico para aliviar la presión sobre el nervio.

5Infección

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Las infecciones del hueso espinal o los discos pueden ser un diagnóstico difícil de realizar. A menudo ocurre en niños pequeños o en adolescentes, las infecciones espinales pueden causar síntomas vagos de malestar, fiebres de bajo grado y dolor de espalda generalizado.

El diagnóstico de infección espinal a menudo se realiza debido a estudios de laboratorio anormales que muestran signos de infección (recuento elevado de glóbulos blancos) o inflamación (elevación de la VSG o PCR). Cuando se sospecha, generalmente se realizan pruebas de imagen para confirmar la ubicación de la infección.

Generalmente, el tratamiento de la infección puede lograrse con antibióticos (la mayoría de las veces administrados por vía intravenosa, al menos hasta que la infección haya empezado a mejorar), aunque ocasionalmente se puede considerar una cirugía. Por lo general, la cirugía solo se considera si la infección ha causado daño a la estructura espinal o si la infección no se puede controlar adecuadamente con el uso de antibióticos.

6 Anomalías de alineación

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Los problemas con la alineación de la columna vertebral pueden causar una deformidad notable y pueden asociarse con la aparición de dolor de espalda. Sin embargo, debe tenerse en cuenta que las deformidades más sutiles, que a pesar de ser notorias, rara vez causan problemas de dolor. Las dos deformidades espinales más comunes en niños son la escoliosis y la cifosis de Scheuermann. La escoliosis es una deformidad que causa una curva en forma de S a la columna cuando se ve desde la parte posterior. La cifosis de Scheuermann causa una curva pronunciada en la columna cuando se ve desde un lado.

Estas dos condiciones son diferentes, pero los principios de tratamiento son similares. En las deformidades menos graves, la observación es el tratamiento más apropiado. Una vez que la deformidad ha progresado a un nivel más significativo (determinado mi medida de los ángulos que se ven en las imágenes de rayos X) se puede considerar un refuerzo. Solo en las deformidades más graves se considera la cirugía como una opción para el tratamiento de estas afecciones. Incluso cuando se considera la cirugía, una deformidad de la columna vertebral puede persistir, ya que la corrección completa de la deformidad puede causar más problemas que solo una corrección parcial.

7Tumor

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Varios tumores óseos benignos y malignos diferentes pueden ocurrir en la columna vertebral. A veces, estos causan dolor significativo, otras veces se pueden encontrar sin causar síntomas. Si bien los tumores de la columna son una causa muy inusual de dolor de espalda en niños y adolescentes, se deben considerar como un diagnóstico posible, aunque inusual.

Algunas de las señales de advertencia mencionadas anteriormente pueden estar asociadas con tumores, específicamente la queja de dolor nocturno o la queja de enfermedad generalizada o pérdida de peso. El dolor de espalda en asociación con estos síntomas puede aumentar la preocupación por posibles tumores, y las pruebas de imágenes pueden ayudar a determinar si ese es un posible diagnóstico.

El tratamiento de los tumores espinales es variable según el tipo específico de tumor. Incluso los tumores benignos (no cancerosos) pueden requerir cirugía ya que a veces los tumores no tratados pueden conducir a deformidades de la columna vertebral. Los tumores cancerosos en la columna vertebral requieren una combinación de tratamientos que pueden incluir medicamentos, radiación y cirugía.

Una palabra de Verywell

El dolor de espalda en niños y adolescentes no es inusual y cada vez es más común con el tiempo. Parte de esto se debe a cambios en la inactividad de los niños, y parte se debe a los cambios en el condicionamiento de los niños. Si su hijo tiene dolor de espalda, especialmente si está asociado con las señales de advertencia mencionadas, vale la pena que su médico lo visite. Iniciar el tratamiento adecuado y asegurarse de que los síntomas mejoren puede ayudar a garantizar que este problema no persista. Si los síntomas son preocupantes o inusuales, puede ser necesaria una evaluación adicional para garantizar que no haya una causa más inusual del dolor. Las buenas noticias, tanto para niños como para padres, es que la gran mayoría de los niños con quejas de dolor de espalda encuentran alivio que tiende a ser duradero. Mientras que el dolor de espalda puede interferir con los deportes y otras actividades, con el programa de tratamiento apropiado, estos niños casi siempre regresan a sus actividades completas sin problemas continuos de dolor de espalda.

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